Sonia, la autora

 
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Charles-Augustin de Coulomb (1736-1806)

 

Charles Coulomb, el más grande físico francés, fue educado en la École du Génie en Mézieres y se graduó en 1761 como ingeniero militar con el grado de primer teniente. Nacido de una familia de posición social y económica alta, no obstante, y debido a las peculiares características de sus padres, vivió periodos de indigencia. Coulomb sirvió en las Indias Occidentales durante nueve años, donde supervisó la construcción de fortificaciones en la Martinico, pero un problema de salud le obligo a regresar a Paris donde reoriento sus actividades hacia la investigación científica. Al estallar la Revolución Francesa huye de la ciudad retornando a ella en 1795 cuando fue nombrado miembro del Instituto de Ciencias de Francia donde fue escalando posiciones hasta convertirse en Inspector General de la Instrucción Publica. Durante los siguientes 25 años, presentó 25 artículos a la Academia sobre electricidad, magnetismo, torsión y aplicaciones de la balanza de torsión, así como varios cientos de informes sobre ingeniería y proyectos civiles. Deben haber sido difíciles sus experiencias vividas  para ejercer la practica de científico investigador durante los turbulentos periodos revolucionarios que le toco vivir en su país natal.

            Coulomb aprovechó plenamente los diferentes puestos que tuvo durante su vida. Por ejemplo, su experiencia como ingeniero lo llevó a investigar la resistencia de materiales y a determinar las fuerzas que afectan a objetos sobre vigas, contribuyendo de esa manera al campo de la mecánica estructural.
También hizo aportaciones en el campo de la ergonomía. Su investigación brindó un entendimiento fundamental de las formas en que la gente y los animales pueden trabajar mejor e influyó de manera considerable en la investigación subsecuente de Gaspard Coriolis (1792 - 1843).

             Este Físico Francés demostró que la acción entre dos cargas eléctricas en reposo varía proporcionalmente al producto de las cantidades de electricidad. Hizo lo mismo con las cargas eléctricas, que se distribuyen en la superficie de los conductores en equilibrio, y comparó la densidad superficial de carga entre las distintas partes de un conductor. Fue defensor de la teoría de los dos fluidos (eléctrico y magnético) y creyó que la atracción y repulsión eléctricas se verificaban mediante una acción a distancia, sin una intervención del medio, a semejanza de la atracción gravitatoria de Newton.

            Se le conocen muchos trabajos sobre mecánica aplicada, sin embargo, es conocido con excelencia por su trabajo matemático sobre la electricidad conocido como “Ley de Coulomb”: la fuerza entre las cargas eléctricas es proporcional al producto de las cargas individuales e inversamente proporcional al cuadrado de la distancia que las separa.

             Esta ley la demostró usando una balanza de torsión, que el mismo invento en 1777. La balanza de torsión consiste en una barra que cuelga de una fibra. Esta fibra es capaz de torcerse, y si la barra gira la fibra tiende a regresarla a su posición original. Si se conoce la fuerza de torsión que la fibra ejerce sobre la barra, se logra un método sensible para medir fuerzas. Con ella puedo identificar como varia la fuerza eléctrica en función de la magnitud de las cargas y de las distancias entre ellas, y la formulo tras efectuar algunos experimentos que se resumen a continuación:

            Para esta ley usó pequeñas esferas con distintas cargas de las que no conocía la carga exactamente, sino la relación de las cargas. Pensó acertadamente que si una esfera conductora cargada se pone en contacto con una idéntica sin carga, compartirían la carga por igual, por la simetría. Con esto tenía la manera para producir cargas iguales a ½, ¼, etc., respecto a la carga original. Manteniendo constante la separación entre las cargas, observó que si la carga en una esfera se duplicaba, la fuerza se duplicaba; y si la carga en ambas esferas se duplicaba, la fuerza aumentaba a cuatro veces su valor original. Si variaba la distancia entre las cargas, encontró que la fuerza disminuía con el cuadrado referido a la distancia entre ellas, esto es, si se duplicaba la distancia, la fuerza bajaba a la cuarta parte en su valor original.

            En 1779 publicó el tratado Teoría de las máquinas simples, un análisis del rozamiento en las máquinas.

            Coulomb murió en Paris, el 23 de Agosto de 1806, cinco años después de convertirse en presidente del Instituto de Francia (antiguamente la Academia de Ciencias de París). Su investigación sobre la electricidad y el magnetismo permitió que esta área de la física saliera de la filosofía natural tradicional y se convirtiera en una ciencia exacta.


            En su honor la C unidad de carga eléctrica se denomina coulomb.